El Salón de la Fama de NASCAR recibió cinco nuevos miembros

Cinco nombres históricos de NASCAR –cuatro pilotos y un empresario del deporte motor- fueron consagrados en el Salón de la Fama de NASCAR en Charlotte, Carolina del Norte.

Quienes agregaron sus nombres a la lista de ahora 35 miembros del Salón de la Fama son Jerry Cook, Boby Isaac, Terry Labonte, O. Bruton Smith y Curtis Turner.

El grupo conformó la séptima clase en la historia del Salón.

Jerry Cook formó su nombre en la división de modificados, ganando seis campeonatos de NASCAR Modified, incluyendo cuatro consecutivos entre 1974 y 197. Se suma a su rival Richie Evans como el segundo piloto miembro del Salón de la Fama cuya carrera no estuvo conectada con la división principal de NASCAR.

Cook ganó 342 carreras en NASCAR Modified en 1.474 participaciones. Luego de su retiro, Cook permaneció con el deporte y ayudó a darle forma a la serie que se conoce hoy como NASCAR Whelen Modified Tour. Fue director de la categoría y también administrador de competición de NASCAR.

"Para mí, siempre se trató de NASCAR", dijo Cook. "He pasado mi vida entera en el deporte más grande del mundo y ser honrado de esta forma, esta noche, ser consagrado en el Salón de la Fama junto con los grandes nombres del deporte es el pináculo de mi carrera".

Siendo uno de los originales hombres veloces de NASCAR, Bobby Isaac capturó 19 poles en 1969, una marca que aún se mantiene como el récord de poles en una sola temporada. Su 49 poles lo mantienen en el décimo lugar en ese aspecto en todos los tiempos. Pero además de haber sido súper veloz a la hora de clasificar, Isaac ganó el campeonato de la serie mayor en 1970 al obtener 11 victorias, 32 top 5 y 38 top 10 en 47 carreras. Sus 37 triunfos lo tienen en el 19° lugar en la lista de los más ganadores.

"Murió a la edad de 45 años haciendo lo que amaba", dijo Patsy Isaac, antigua esposa de Isaac. "Pero murió demasiado pronto. A Bobby le hubiera encantado este honor".

Terry Labonte alcanzó dos campeonatos en la clase mayor de NASCAR, el primero en 1984 y el segundo en 1996. Los 12 años de distancia entre los dos títulos del texano es la mayor diferencia entre campeonatos en la historia de NASCAR. Un consumado profesional, Labonte se ganó el apodo de "Hombre de hierro" gracias a sus 655 participaciones consecutivas en la serie principal de NASCAR. Labonte ganó 22 carreras, siendo la primera en la Southern 500 de 1980 y la ultima en esa misma competencia, en 2003. Tiene 361 finales en el top 10, el décimo piloto en toda la historia en esa lista.

"Antes era presentado como un dos veces campeón", dijo Labonte. "Ahora seré presentado como un miembro del Salón de la Fama de NASCAR. Y pienso que eso es sensacional".

O. Bruton Smith terminó de construir Charlotte Motor Speedway en 1960, el circuito que se convirtió en la pieza fundacional del imperio de Speedway Motorsports Inc., que actualmente posee ocho pistas de NASCAR, donde se realizan anualmente 12 carreras de la Copa Sprint, la Carrera de las Estrellas de NASCAR y otras actividades destacadas del deporte motor. Hizo que SMI sea la primera compañía del deporte motor en ser comercializada en la Bolsa de Comercio de Nueva York en 195. Smith es el fundador del grupo Sonic Automotive y es activo en la ayuda a los niños a través de su fundación, Speedway Children’s Charities.

"Les agradezco a todos por venir. Espero que tengan una gran temporada, una gran temporada de carreras", dijo Smith. "Estoy encantado y feliz de ser parte del Salón de la Fama, esto es genial".

Apodado el "Babe Ruth de las carreras de autos stock" por su exitosa personalidad y talento, Curtis Turner, un pionero de NASCAR, se mantiene como el único piloto de la clase mayor en ganar dos carreras consecutivas largando desde la pole y liderando cada vuelta. Turner logró 17 victorias, 54 finales en el top 5 y 73 en el top 10 en 184 carreras. Es el único piloto en ganar una carrera de la clase mayor de NASCAR en un Nash y obtuvo 38 triunfos en 79 eventos en la NASCAR Convertible Division. En 1972, Bill France, fundador de NASCAR, dijo: "Curtis Turner es el mejor piloto de carreras que haya visto".

"Al final del día y en conversaciones, mi padre siempre decía que cualquier cosa es posible", dijo Margaret Sue Turner Wright, hija de Turner, quien aceptó la consagración en nombre de su padre. "Y así fue, y para nosotros, lo sigue siendo".

Cada uno de los nuevos miembros tuvo a un miembro ya consagrado del Salón para darle la bienvenida. Los mismos fueron: Robin Pemberton para Jerry Cook; Randy Isaac (hijo) para Bobby Isaac; Kristy Labonte Garrett (hija) para Terry Labonte; Darrell Waltrip para Bruton Smith; y Leonard Wood para Curtis Turner.

Pilotos en actividad presentaron a cada uno de los nuevos miembros durante la ceremonia: Tony Stewart para Jerry Cook; Ryan Newman para Bobby Isaac; Kyle Busch para Terry Labonte; Brad Keselowski para Bruton Smith; y Kevin Harvick para Curtis Turner.

NASCAR también rindió tributo al fallecido periodista Steve Byrnes, quien falleció en abril del año pasado debido a una enfermedad. Byrnes fue honrado con el premio Squier-Hall.

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